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Le Pic du Midi : une aventure d'hommes

La face cachée du Pic du Midi: étoiles au sommet des Pyrénées
La face cachée du Pic du Midi: étoiles au sommet des Pyrénées

En 1873, le Général Champion de Nansouty organisait au Pic du Midi une 1ère campagne météo. En 2000, le site ouvrait au grand public... L’histoire scientifique du Pic du Midi avant d’être astronomique, fut d'abord météorologique. 

Mais c'est surtout l'histoire d'hommes qui se sont battus depuis près de 150 ans pour construire et sauvegarder ce formidable patrimoine.

Les pionniers du Pic

L’Observatoire du Pic du Midi est né de la rencontre d’une montagne et d’hommes habités par la passion de la connaissance : les précurseurs au XVIIIème siècle, les créateurs à la fin du XIXème siècle et toute une lignée de savants, astronomes, physiciens, botanistes qui, pendant 135 ans, ont bâti sa renommée.

Dès 1774, Monge et Darcet montent au Pic du Midi pour y étudier la pression atmosphérique. En 1873, le Général de Nansouty y installe une station météorologique provisoire où il mesure pression, température, humidité et différentes autres grandeurs intéressant la météorologie. Xavier Vaussenat, ingénieur, est séduit par cette aventure et s’intéresse à tous les aspects scientifiques et historiques de la région.

En 1908, Benjamin Baillaud, Directeur de l’Observatoire de Toulouse, y fait construire une coupole de 8 m de diamètre dont le transport sera un véritable exploit. Une seule route de terre permettait alors aux marcheurs d’atteindre le col de Sencours depuis le col du Tourmalet. Les scientifiques accédaient au sommet à pied, par un rude sentier pierreux.

En 1929, Bernard Lyot, un jeune astronome de l’Observatoire de Meudon, se lance dans un projet audacieux : l’observation de la couronne solaire en dehors des éclipses, projet qu’il réalisera grâce à la création d’un appareil baptisé coronographe en 1931. Les chercheurs étudient alors le soleil dans ses moindres détails. C’est notamment grâce aux images obtenues depuis le Pic du Midi dans les années 1940 que l’on a découvert que le sol lunaire était recouvert d’une couche de poussière. Un détail essentiel qui a fait de l’Observatoire du Pic du Midi le centre de cartographie détaillé de la surface lunaire pour les missions Apollo pilotées par la NASA.

En 1952, est construit un deuxième téléphérique qui relie la Mongie (1 800 m) au sommet (2 877 m), via la gare intermédiaire du Taoulet (2 341 m). Dans les années 1980, le site connaît des années difficiles dues à des problèmes d’ordre financier et matériel et à des conditions de vie extrêmes à cause de l’altitude. Il coûte cher et n’autorise que 120 nuits d’observation par an en moyenne. On parle de fermer le site…

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De la menace de fermeture au sauvetage du Pic

En 1995, le Ministère de l’Enseignement Supérieur et de la Recherche annonce la fermeture du Pic à l’échéance de 1998, en raison de restrictions budgétaires. Mais c'était sans compter sur la volonté de personnes qui ont tout mis en oeuvre pour sauver le site. En 1er lieu, la communauté scientifique s'est battue vigoureusement pour maintenir une activité au Pic du Midi arguant notamment du récent achèvement de l’instrumentation du TBL, Télescope Bernard Lyot de 2 m.

Mais au-delà, l'ensemble des acteurs régionaux (collectivités locales et régionales, universitaires, industriels, journalistes…) se sont mobilisés pour identifier des solutions alternatives. A l’issue d’une phase de réflexion et de concertation, les assemblées du Conseil Général des Hautes-Pyrénées, du Conseil Régional Midi-Pyrénées (Occitanie aujourd'hui) et des communes avoisinantes du Pic du Midi ont décidé de créer un Syndicat Mixte pour la Valorisation Touristique du Pic du Midi, chargé de l’étude et de la réalisation des investissements nécessaires au maintien de l’activité scientifique et au développement d’une exploitation touristique du site.pic-du-midi-photo-paul-compere

Le sauvetage du Pic

Par une concession du 23 juillet 1996, le Syndicat Mixte s’est vu confié par l’État, propriétaire des installations, une concession de travaux et de service public pour l’aménagement et l’exploitation d’une partie des locaux installés au sommet et son accès par téléphérique. Le chantier de l’actuel site du Pic du Midi est lancé aussitôt. Pendant toute la durée des travaux, l'observatoire a continué de fonctionner.

Les modifications qui ont permis d'éviter la fermeture du site, ont représenté un investissement total de 38 979 703 € comprenant la rénovation totale des parties scientifiques (hébergements, restauration, coupoles, laboratoires et locaux techniques), la création d'un espace touristique (restauration, boutique, terrasse et espace musée), la réalisation d'infrastructure modernes (téléphériques, station d'épuration…).

Côté accès, la piste qui permet de s'approcher du Pic du Midi a été consolidée. En outre et cela a représenté près de la moitié des investissements, deux téléphériques et leurs gares de départ et intermédiaire ont été construites pour amener en toute sécurité les touristes au sommet. La montée s’effectue dorénavant à la vitesse de 12 m/seconde, chaque cabine pouvant accueillir 45 personnes.

En juin 2000, les premiers touristes arrivent au sommet. Depuis 2018, une expérience vertigineuse est proposée aux visiteurs avec le "Ponton dans le Ciel". 

Installé côté nord, le ponton dans le ciel est une structure métallique ajourée de 12 mètres de long qui s'avance dans le vide. Confronté aux éléments naturels (vent, pluie, neige ou soleil), le visiteur affronte le vide sous ses pieds pour se retrouver sur une plateforme vitrée. Il découvre ainsi une vue imprenable sur toute la plaine du Sud-Ouest jusqu’aux premiers contreforts du Massif Central et… 1 000 mètres de vide sous ses pieds !

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La face cachée du Pic du Midi

Le touriste qui monte au Pic du Midi n'aperçoit que la partie émergée de l'iceberg. En effet, le site abrite de nombreux services et activités qui partagent quotidiennement un même espace. Ainsi, on dénombre 3 acteurs principaux : Le Bâtiment Interministériel, bâtiment classé secret défense qui vit en totale autarcie : il est essentiellement une base de télécommunications. Situé sur la crête ouest, on y trouve les locaux de Télédiffusion de France (TDF) avec l'antenne de 101 m de hauteur, émetteur régional de radio et TV, dont la portée est de plus de 400 km de rayon soit 1/10ème de la France.

Le bâtiment principal abrite une base stratégique de télécommunication pour l'Armée de Terre et l'Armée de l'Air, la Direction Générale de l'Aviation Civile (DGAC) et les opérateurs de téléphonie hertzienne dont France Telecom. Météo France, dont la station fonctionne automatiquement, est également présente. Les bâtiments réservés aux scientifiques avec en particulier le télescope de 2 m (TBL), la Coupole Robley qui abrite un télescope de 55 cm, le Coronographe (étude de la couronne solaire tous les jours de l’année), la Coupole Tourelle (observation de la surface solaire), la Coupole Gentili et son télescope d’1 m équipé par la NASA et le télescope Bernard Lyot.

Pour résumer, le Pic du Midi c'est aujourd'hui 10 000 m² de plancher bâti, une construction comprenant 6 niveaux, 5 km de couloirs qui relient l’ensemble des bâtiments afin de faciliter les déplacements quelle que soit la météo, 2 transformateurs de 1200 KWA, 1 groupe électrogène de 850 KWA, 1 station d'épuration…

Depuis l'arrivée des touristes sur le site, il existe réellement un échange entre les scientifiques et les touristes, les astronomes souhaitant en effet faire connaître leur science à un large nombre de personnes.

Le Pic du Midi propose désormais de vivre une "visite augmentée" avec l’HistoPad !

Le Pic du Midi propose désormais de vivre une "visite augmentée" avec l’HistoPad ! Faire découvrir l’épopée du Pic du Midi, revenir 100 ans en arrière et revivre l’aventure humaine et scientifique de cet observatoire unique au monde, telle est la nouvelle expérience qui attend tous les visiteurs du Pic du Midi avec l’HistoPad, guide de visite novateur sur tablette tactile, validée historiquement et développé avec la start-up française Histovery.

Un spectaculaire voyage dans le temps

L’HistoPad emmène les publics dans un voyage immersif vers le passé, sur les traces des premiers scientifiques de l’observatoire. Grâce à la 3D et au Rich Media, des espaces ont été entièrement restitués à 360° tels qu’ils pouvaient être aménagés dans la première moitié du XXème siècle. A savoir la coupole Baillaud (aujourd’hui transformé en planétarium), la galerie, la bibliothèque, la cuisine et la chambre à coucher, tous des lieux de vie des pionniers de la conquête du ciel et des étoiles qui ont fait la renommée du Pic du Midi.

Tout le long de ce parcours immersif, les visiteurs peuvent manipuler différents instruments de mesure météorologiques et de la vie quotidienne du début du XXème siècle, ou encore découvrir la vie à l’observatoire à travers des photographies d’archives ou des extraits de journaux.


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